El paraíso de la composición tipográfica: breve introducción sobre LaTeX

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El paraíso de la composición tipográfica: breve introducción sobre LaTeX

Los programas modernos de videoescritura más conocidos, tales como Microsoft Word y Apple Pages, facilitan la lectura y redacción, ya que muestran el texto en modalidad WYSIWYG. Ésta es la solución perfecta para los documentos más comúnes, pero cuando se necesita ajustar textos complejos que contienen fórmulas, ecuaciones, diagramas o datos científicos es más fácil obtener buenos resultados mediante el control de todos los aspectos del documento separando el contenido del diseño. Y es aquí donde entra en juego LaTeX. LaTeX (se pronuncia /latek/) es un sistema de preparación de documentos pensado para la composición tipográfica de alta calidad, que se basa en el sistema Tex, y se utiliza principalmente para artículos técnicos y científicos. No obstante, el mismo ha sido adaptado para ser utilizado en cualquier tipo de publicación. Para entender mejor cuáles son las posibilidades de LaTeX y cuáles resultados se pueden obtener, basta con ver los siguientes ejemplos de documentos Tex de alta calidad.

Cabe señalar que LaTeX no es el nombre específico de un programa de edición, sino el de un lenguaje de marcas o markup language. A pesar de que en la práctica es posible utilizar cualquier programa de videoescritura para crear un documento LaTeX, existen algunos programas y plataformas diseñados para facilitar su uso. En la actualidad, también hay varias aplicaciones disponibles para teléfonos inteligentes, así como sitios web especiales, que permiten escribir documentos en LaTeX de manera simple e intuitiva, de modo que el usuario puede evitar instalaciones difíciles y configuraciones de software complejas.

La diferencia entre TeX y LaTeX

LaTeX utiliza el sistema de composición TeX para formatear los archivos salientes. LaTeX se puede definir como un conjunto de macros creado usando TeX como base. La relación entre TeX y LaTeX es similar a la que existe entre un lenguaje de programación de bajo nivel, como Assembly, y uno de alto nivel, como C. TeX puede ser considerado como un elemento de bajo nivel, mientras que LaTeX corresponde a uno de alto nivel. Una de las ventajas de LaTeX es que se pueden introducir partes del código TeX nativo sin causar errores en el documento. En resumen, LaTeX no es más que un grupo de secuencias de comandos TeX.

¿Por qué utilizar LaTeX?

¿Por qué se debería usar LaTeX? Con LaTeX se pueden crear documentos tipográficamente sólidos, especialmente de tipo matemático o, en general, científicos. También puede ser utilizado para diseñar currículums atractivos. Siendo un instrumento diseñado por científicos para científicos, el potencial de LaTeX es increíble, gracias a las posibilidades que ofrece para ampliar sus funciones mediante la adición de colecciones de comandos e interfaz. Algunos de estos paquetes de complemento permiten la paginación de libros de poesía, creación de presentaciones, personalización de encabezados de texto, gestión de documentos en idiomas exóticos, etc. Ya que los archivos LaTeX son archivos de texto simple, los usuarios pueden usar un editor de texto avanzado como Notepad++, aplicaciones para edición de texto o software dedicados. Con respecto a los códigos de etiquetado especial, estos se utilizan para definir la estructura del documento (libro, carta, artículo, etc.) para aplicar un estilo al texto (cursiva, negrita, etc.) y para agregar citas y referencias cruzadas. LaTeX complace a aquellos escritores que prefieren concentrarse en el contenido sin preocuparse tanto en el formato. Por otro lado, facilita la gestión de los archivos de grandes dimensiones y la revisión de los textos (sobretodo en el caso de proyectos colaborativos). Finalmente, las bibliografías e índices son generados automáticamente en un modo más simple en comparación a los editores de texto regulares.

¿Cómo funciona LaTeX?

En lugar de elegir un tipo y tamaño fuente y un estilo específico para cada parte del documento, los autores pueden crear un archivo de texto simple (o una serie de archivos) y marcar algunos elementos específicos del texto con una serie de comandos que describen la estructura y el significado del documento. Entonces, en LaTeX se puede tener un texto sencillo como el siguiente:

\documentclass{article}
\title{Lorem ipsum dolor sit amet, consectetur adipisci elit}
\author{John Doe}
\date{May 2017}
\begin{document}
    \maketitle
    Sed eiusmod tempor incidunt ut labore et dolore magna aliqua!
\end{document}

Al final, el documento se publicará siguiendo los valores que el diseñador decidió aplicar a la clase de documento indicada como «article». Es el específico compilador de LaTeX (por ejemplo, MiKTeX o TeX Live) que procesará el texto y los comandos para crear un documento perfectamente maquetado, exportándolo como PDF, PostScript o DVI, de acuerdo a la necesidad de distribución digital o impresa.

¿Qué se necesita?

Debido a que la creación de los documentos es un proceso que se lleva a cabo en dos fases, se necesitan dos herramientas diferentes (los programas más comunes incluyen ambos módulos):

  • un editor de texto genérico o específico para LaTeX;
  • una distribución de LaTeX (existen distribuciones de LaTeX para Linux, Windows y Mac).

Una de las caractéristicas principales de LaTeX es su nivel de madurez como solución informática. Entre los programas de escritura existentes, LaTeX ha sido durante décadas la primera elección de muchos editores de muchas comunidades diferentes. Hoy, se ha convertido en una herramienta de escritura de gran alcance y de extrema eficiencia, la cual se utiliza a nivel académico para la publicación de documentos científicos en múltiples campos, tales como: estadística, matemáticas, ingeniería, informática, física, química, psicología, economía, ciencias políticas y filosofía. Desempeña un rol importante en la publicación y paginación de artículos y libros con contenido complejo y multilingüe, como sánscrito, griego y tamil. Además, se puede utilizar LaTeX como un formato intermedio: a veces se utiliza como parte del flujo de trabajo para la traducción de XML o formatos basados en DocBook a PDF.

¿Cómo traducir contenidos LaTeX?

En la actualidad, muchas agencias de traducción ofrecen servicios profesionales para la corrección de textos académicos y científicos escritos en LaTeX. Visto que LaTeX utiliza archivos de texto puro, basta con enviar directamente la tesis, libro, artículo, carta, reporte o cualquier otro documento para que sea corregido o traducido por los proveedores de los servicios LaTeX sin necesidad de convertir el archivo. La parte más complicada es aislar y extraer el contenido traducible del resto de los comandos y códigos del etiquetado. Existen diversos métodos para efectuar esta extracción: algunos se explican en el artículo «Cómo traducir un manual técnico escrito en LaTeX» (de momento solo en italiano). No todas las agencias que se dedican a la traducción profesional saben como gestionar archivos LaTeX, debido a que se exige poseer un conocimiento avanzado sobre LaTeX para saber separar correctamente los códigos del contenido y ajustar las configuraciones correctas para los documentos traducidos, especialmente cuando se solicita una traducción en un idioma que no utiliza el alfabeto latino.

Para profundizar

Hay disponibles un gran número de recursos gratuitos de excelente calidad, creados en su mayoría dentro de un contexto académico. Para obtener más información sobre LaTeX, se aconseja leer el libro de Peter Flynn, Formatting Information, gratuito y disponible en línea, y el texto LaTeX Wikibook que también es gratuito (ambos en inglés).

Artículo traducido al castellano por Gloriana Cocozza.

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